卫星

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  卫星(satellite),围绕行星运行的固态天体,也靠反射太阳光而发亮。到1989年止已知的天然卫星数已达67颗。最大的卫星是木卫三,半径2631千米,质量1.49×1023千克,比冥王星大得多;最小的卫星如火卫二仅几千米大。大的卫星通常为球形,小的有不规则形状。多数卫星的轨道是顺行的,但木卫八、木卫九、木卫十一、木卫十二、土卫九、海卫一却是逆行卫星。许多木卫、土卫、天卫的轨道也具有共面、同向、近圆、距行星满足提丢斯-波得定则,常称它们为规则卫星。土卫中还有几颗卫星在同一轨道上并构成正三角形。几乎所有卫星都是同步自转,即自转周期与公转周期相同。空间探测已对许多卫星作了近距考察,发现了木卫一上频繁剧烈的火山活动,木卫二、天卫一、天卫五、海卫一存在会喷发冰块的冰火山;绘制了不少卫星的地形地貌图。绝大多数卫星表面都有众多的环形山或陨星坑。现在确知存在大气的卫星有4颗:土卫六、木卫一、木卫三、海卫一。旅行者2号还发现海卫一有磁场,突破了卫星不可能有磁场的界限。冥卫一则是太阳系中唯一的天然同步卫星,它的自转、公转与冥王星的自转周期都相同——6.3867天。

  1978年从掩星观测发现了1978(532)Ⅰ,很可能是532号小行星赫克列娜的卫星。据报道,历年来从掩星发现的小行星卫星已有30多颗,但其中大多尚未能得到确证。

  1957年以后,太阳系中还出现了人造卫星。到1990年底,各国发射的人造地球卫星已达4000多颗。此外,人们还发射了绕金星、火星等运转的人造卫星。人造卫星的寿命一般不会很长。