彗星

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  彗星(comet),太阳系中小天体之一类。彗星是一团冰冻物质和尘埃(也许好几团物质一起运动),当它靠近太阳时成为可见。太阳的热使彗星物质蒸发,在冰核周围形成朦胧的彗发和一条稀薄物质流构成的彗尾。由于太阳风的压力,彗尾总是指向背离太阳的方向。这就是彗星之名的由来,因为希腊语的彗星意为“长发星”。

  “脏雪球”模型是1949年弗雷德·惠普尔(Fred Whipple)提出的,已经得到实地造访彗星的无人空间探测器所证实。

  彗星被认为起源于太阳系诸行星的轨道之外、大致在到最近恒星距离中点处(离太阳几万个天文单位)的一个球壳或晕之中。彗星可能从太阳系形成以来就已经贮存在这个奥尔特云中了;与之对立的理论则认为,当太阳系穿过巨分子云时,将逮住的“新”彗星补充到奥尔特云中去。奥尔特云可能含有数千亿颗彗星。不时路过的恒星通过引力干扰奥尔特云,将彗星推向太阳,而那里木星和其他巨行星的引力影响则可能将它们捕获到周期较短的轨道上。

  有一个由彗星和其他宇宙碎片构成的中间环带,叫做柯伊伯带的,位于冥王星和海王星轨道之外、离太阳约35到1 000天文单位。柯伊伯带大概含彗星1亿颗,其中一些可能是从奥尔特云来的。不管起源如何,带中的彗星终将能够进入太阳系的行星领地。半人马星也许就是不久前被从柯伊伯带中抓过来放到现在轨道上的,但长周期彗星则被认为是从奥尔特云直接掉进来的。

  典型彗星的固体核是很小的——如哈雷彗星核大约是15公里长,10公里宽,10公里高——但环绕它的彗发却可能宽阔达到几十万公里,而彗尾则可延伸上亿公里。彗发和彗尾的物质全来自核的蒸发,所以彗星每接近太阳一次,核就变小一些,最后将消失,剩下的只是一群沿轨道运动的尘埃微粒,它们在与地球相遇时引发流星雨。

  彗星被随意分为两类——长周期的和短周期的。短周期彗星沿轨道走一圈的时间短于200年,它们基本上都在海王星轨道以内;长周期彗星沿轨道走一圈的时间长于200年(有些需要几百万年),它们可以远远超出行星轨道之外。已知短周期彗星大约有150颗,每年还有新的发现。哈雷彗星是这些定期拜访太阳系内区的客人中最亮的一个,周期是76年;恩克彗星的周期最短,只有3.3年。