古脊椎动物学

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  古脊椎动物学(vertebratate paleontology),研究地质时期各类脊椎动物,包括它们的形态、分类、生活习性、分布与起源及进化、发展历史等的古生物学分支学科。从研究方法特别是从科学发展的历史来看,它是比较解剖学的孪生姊妹。法国动物学家G.居维叶应用与现代动物比较的方法,研究巴黎盆地的古代脊椎动物化石,发表了四大卷《骨化石研究》,并提出了器官相关律(动物体各组成部分间的形态与机能上相互联系与一致),为古脊椎动物学的研究开辟了新的方向,开创了比较解剖学及古脊椎动物学的研究,并推动了它们的发展。

  从达尔文物种起源进化论学说提出以后,古脊椎动物学研究有了很大发展。从50年代起,一直在现代生物进化理论研究中起着重要作用,是进化生物学的一个重要组成部分。从70年代开始,随着分子生物学地质学上“板块学说”的出现与发展,古脊椎动物学也起了相应的变化,产生了许多新的方向与课题,例如关于氨基酸等的研究及古生物化学,在系统学方面关于分支系统学的论争,并提出了进化方式的间断平衡论、动物地理方面的替代分化等学说或新的模式与方法。

  古脊椎动物学研究的主要对象是动物骨骼化石。中国是世界上保存陆生及淡水脊椎动物化石特别丰富的少数国家之一。在灵长类及人类化石方面,中国也有许多独具特色的、重要的新发现。